Introduction to Arpeggios

So what are arpeggios?

Arpeggios are the playing of a chord one note at a time.

So a C major arpeggio would have the same notes as a C major chord, and they would be played one note at a time.

If we consider for a moment the distinctions between types of structures: chords, arpeggios, double-stops [ harmonized melodies], scales.

Consider,
C6/9 chord (C6/9 chord = C,E,G,A,D)
C6/9 arpeggio (C6/9 arpeggio = C,E,G,A,D)
C pent. maj. scale(C pent. maj. = C,D,E,G,A)

Below are some examples of the ideas discussed (in TAB).

C6/9 chord
|--3--|
|--3--|
|--2--|
|--2--|
|--3--|
|-----|

C6/9 arpeggio
|----------3--|
|--------3----|
|------2------|
|----2--------|
|--3----------|
|-------------|


C pentatonic major scale (2 octaves)
|------------------3-5-8--|
|--------------3-5--------|
|----------2-5------------|
|------2-5----------------|
|--3-5--------------------|
|-------------------------|


C pentatonic major scale played in double-stops
|--------------3-5--|
|----------3-5-3-5--|
|------2-5-2-5------|
|--2-5-2-5----------|
|--3-5--------------|
|-------------------|

 

All four of the above come out of this map of notes on the fretboard.

|---|-O-|---|-O-|
|---|-O-|---|-O-|
|-O-|---|---|-R-|
|-O-|---|---|-O-|
|---|-R-|---|-O-|
|---|-O-|---|-O-|
  2   3   4   5

So we will loosely define the above structures as follows:
(these are working definitions)

Chord - 3 or more notes played at the same time.

Arpeggio - a chord played one note at a time.

Scale - a group of notes with a step pattern, used to create melodies (usually played one note at a time).

Harmonized scale - (ex. double stops) a scale played with more than one note at a time.

Typically, chords are seen as harmonic structures, and scales are seen as melodic structures. Arpeggios and harmonized scales seem to blur those lines.

 

HOW DO I PLAY AN ARPEGGIO?

You could use a pick to attack the string. Many people use their fingers (many finger-picking patterns produce arpeggios). You could even tap out an arpeggio.

Today's lesson is not so much on reading someone else's arpeggios but how to begin creating your own.

Let's start by limiting our focus to the following triads:
major, minor, diminished, augmented, sus2, sus4.

We will also limit our study at this time to these triads within one octave, and in root position.

Detailed instructions will be given for the first example (major triad arpeggio), and similar information without instructions will be given for the rest.

 

Major (triad) arpeggio

Let's begin by looking at the fret board pattern for the chord.

Here it is with circles for notes and R standing for the root note(s).

|R-|--|--|--|O-|--|--|O-|--|--|--|--|R-|--|--|
|O-|--|--|--|--|R-|--|--|--|O-|--|--|O-|--|--|
|--|O-|--|--|O-|--|--|--|--|R-|--|--|--|O-|--|
|--|--|R-|--|--|--|O-|--|--|O-|--|--|--|--|R-|
|--|--|O-|--|--|--|--|R-|--|--|--|O-|--|--|O-|
|R-|--|--|--|O-|--|--|O-|--|--|--|--|R-|--|--|

And here with numbers representing intervals from the root note:

|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|
|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|
|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|
|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|1-|
|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|
|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|

Recall, that the major chord is spelled:
Major = 1,3,5.

Looking at two adjacent strings, we find the following shapes for the triad arpeggio (in one octave), the first shape for strings seperated by a perfect 4th, and the second shape for 2 strings seperated by a M3 (G to B strings).

|3-|--|--|5-|
|--|1-|--|--|


|3-|--|--|5-|
|1-|--|--|--|

Compare with the two shapes and the full fretboard above.

 |--|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|--|--|--|
 |--|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|
 |--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|--|
 |--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|--|
3|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|
 |1-|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|

 

Looking at three adjacent strings, we find the following three paterns. compare with above and below.

|5-|--|--|--|
|--|--|3-|--|
|--|--|--|1-|

|5-|--|--|
|--|3-|--|
|--|--|1-|

|5-|--|--|
|--|--|3-|
|--|--|1-|


|--|--|--|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|--|--|--|
|5-|--|--|--|--|--|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|
|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|
|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|1-|
|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|--|
|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|

It may help to draw lines through the particular shapes in the fretboard diagrams (or redraw them).

 

Minor chords (m = 1,b3,5)

Repeating for minor triads in root position.

|R-|--|--|O-|--|--|--|O-|--|--|--|--|R-|--|--|
|O-|--|--|--|--|R-|--|--|O-|--|--|--|O-|--|--|
|O-|--|--|--|O-|--|--|--|--|R-|--|--|O-|--|--|
|--|--|R-|--|--|O-|--|--|--|O-|--|--|--|--|R-|
|--|--|O-|--|--|--|--|R-|--|--|O-|--|--|--|O-|
|R-|--|--|O-|--|--|--|O-|--|--|--|--|R-|--|--|


|1-|--|--|b3|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|
|5-|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|--|5-|--|--|
|b3|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|
|--|--|1-|--|--|b3|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|
|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|--|5-|
|1-|--|--|b3|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|



|b3|--|--|--|5-|
|--|--|1-|--|--|


|b3|--|--|--|5-|
|--|1-|--|--|--|


|--|--|--|b3|--|--|--|5-|--|--|--|--|--|--|--|
|--|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|--|5-|--|--|
|b3|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|--|
|--|--|1-|--|--|b3|--|--|--|5-|--|--|--|--|--|
|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|--|5-|
|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|


|5-|--|--|--|
|--|b3|--|--|
|--|--|--|1-|

|5-|--|--|
|b3|--|--|
|--|--|1-|

|5-|--|--|
|--|b3|--|
|--|--|1-|


|--|--|--|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|--|--|--|
|5-|--|--|--|--|--|--|--|b3|--|--|--|5-|--|--|
|b3|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|
|--|--|1-|--|--|b3|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|
|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|--|--|
|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|

 

Augmented triads (+ = 1,3,#5)

|R-|--|--|--|O-|--|--|--|O-|--|--|--|R-|--|--|
|--|O-|--|--|--|R-|--|--|--|O-|--|--|--|O-|--|
|--|O-|--|--|--|O-|--|--|--|R-|--|--|--|O-|--|
|--|--|R-|--|--|--|O-|--|--|--|O-|--|--|--|R-|
|--|--|--|O-|--|--|--|R-|--|--|--|O-|--|--|--|
|R-|--|--|--|O-|--|--|--|O-|--|--|--|R-|--|--|


|1-|--|--|--|3-|--|--|--|#5|--|--|--|1-|--|--|
|--|#5|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|--|#5|--|
|--|3-|--|--|--|#5|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|
|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|--|#5|--|--|--|1-|
|--|--|--|#5|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|--|
|1-|--|--|--|3-|--|--|--|#5|--|--|--|1-|--|--|


|3-|--|--|--|#5|
|--|1-|--|--|--|


|3-|--|--|--|#5|
|1-|--|--|--|--|


 |--|--|--|--|3-|--|--|--|#5|--|--|--|--|--|--|
 |--|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|--|#5|--|
 |--|3-|--|--|--|#5|--|--|--|1-|--|--|--|--|--|
 |--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|--|#5|--|--|--|--|
3|--|--|--|#5|--|--|--|1-|--|--|--|--|--|--|--|
 |1-|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|


|#5|--|--|
|--|3-|--|
|--|--|1-|

|#5|--|
|3-|--|
|--|1-|

|#5|--|
|--|3-|
|--|1-|


|--|--|--|--|--|--|--|--|#5|--|--|--|--|--|--|
|--|#5|--|--|--|--|--|--|--|3-|--|--|--|#5|--|
|--|3-|--|--|--|#5|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|
|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|--|#5|--|--|--|1-|
|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|--|
|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|

 

 

Diminished Triads (o = 1,b3,b5)

|R-|--|--|O-|--|--|O-|--|--|--|--|--|R-|--|--|
|--|--|--|--|--|R-|--|--|O-|--|--|O-|--|--|--|
|O-|--|--|O-|--|--|--|--|--|R-|--|--|O-|--|--|
|--|--|R-|--|--|O-|--|--|O-|--|--|--|--|--|R-|
|--|O-|--|--|--|--|--|R-|--|--|O-|--|--|O-|--|
|R-|--|--|O-|--|--|O-|--|--|--|--|--|R-|--|--|


|1-|--|--|b3|--|--|b5|--|--|--|--|--|1-|--|--|
|--|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|b5|--|--|--|
|b3|--|--|b5|--|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|
|--|--|1-|--|--|b3|--|--|b5|--|--|--|--|--|1-|
|--|b5|--|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|b5|--|
|1-|--|--|b3|--|--|b5|--|--|--|--|--|1-|--|--|



|b3|--|--|b5|
|--|--|1-|--|

|b3|--|--|b5|
|--|1-|--|--|


|--|--|--|b3|--|--|b5|--|--|--|--|--|--|--|--|
|--|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|b5|--|--|--|
|b3|--|--|b5|--|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|--|
|--|--|1-|--|--|b3|--|--|b5|--|--|--|--|--|--|
|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|b5|--|
|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|


|b5|--|--|--|--|
|--|--|b3|--|--|
|--|--|--|--|1-|

|b5|--|--|--|
|--|b3|--|--|
|--|--|--|1-|

|b5|--|--|--|
|--|--|b3|--|
|--|--|--|1-|


  |--|--|--|--|--|--|b5|--|--|--|--|--|--|--|--|
b5|--|--|--|--|--|--|--|--|b3|--|--|b5|--|--|--|
  |b3|--|--|b5|--|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|
  |--|--|1-|--|--|b3|--|--|b5|--|--|--|--|--|1-|
  |--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|b3|--|--|--|--|
  |--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|

 

Suspended 2nd (sus2 = 1,2,5)

 |R-|--|O-|--|--|--|--|O-|--|--|--|--|R-|--|O-|
 |O-|--|--|--|--|R-|--|O-|--|--|--|--|O-|--|--|
O|--|--|--|--|O-|--|--|--|--|R-|--|O-|--|--|--|
 |--|--|R-|--|O-|--|--|--|--|O-|--|--|--|--|R-|
 |--|--|O-|--|--|--|--|R-|--|O-|--|--|--|--|O-|
 |R-|--|O-|--|--|--|--|O-|--|--|--|--|R-|--|O-|



 |1-|--|2-|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|2-|
 |5-|--|--|--|--|1-|--|2-|--|--|--|--|5-|--|--|
2|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|2-|--|--|--|
 |--|--|1-|--|2-|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|
 |--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|2-|--|--|--|--|5-|
 |1-|--|2-|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|2-|


|--|--|5-|
|1-|--|2-|

|--|--|--|5-|
|1-|--|2-|--|


|--|--|--|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|--|--|--|
|--|--|--|--|--|1-|--|2-|--|--|--|--|5-|--|--|
|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|2-|--|--|--|
|--|--|1-|--|2-|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|--|
|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|2-|--|--|--|--|5-|
|1-|--|2-|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|2-|



|5-|--|--|--|
|2-|--|--|--|
|--|--|--|1-|

|--|5-|--|--|
|2-|--|--|--|
|--|--|--|1-|

|5-|--|--|
|2-|--|--|
|--|--|1-|


 |--|--|--|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|--|--|--|
 |5-|--|--|--|--|--|--|2-|--|--|--|--|5-|--|--|
2|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|2-|--|--|--|
 |--|--|1-|--|2-|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|1-|
 |--|--|--|--|--|--|--|1-|--|2-|--|--|--|--|--|
 |--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|

 

Suspended 4th (sus4 = 1,4,5)

|R-|--|--|--|--|O-|--|O-|--|--|--|--|R-|--|--|
|O-|--|--|--|--|R-|--|--|--|--|O-|--|O-|--|--|
|--|--|O-|--|O-|--|--|--|--|R-|--|--|--|--|O-|
|--|--|R-|--|--|--|--|O-|--|O-|--|--|--|--|R-|
|O-|--|O-|--|--|--|--|R-|--|--|--|--|O-|--|O-|
|R-|--|--|--|--|O-|--|O-|--|--|--|--|R-|--|--|



|1-|--|--|--|--|4-|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|
|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|4-|--|5-|--|--|
|--|--|4-|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|4-|
|--|--|1-|--|--|--|--|4-|--|5-|--|--|--|--|1-|
|4-|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|4-|--|5-|
|1-|--|--|--|--|4-|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|


|4-|--|5-|
|1-|--|--|


|--|4-|--|5-|
|1-|--|--|--|


|--|--|--|--|--|4-|--|5-|--|--|--|--|--|--|--|
|--|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|4-|--|5-|--|--|
|--|--|4-|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|--|
|--|--|1-|--|--|--|--|4-|--|5-|--|--|--|--|--|
|4-|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|4-|--|5-|
|1-|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|



|5-|--|--|--|
|--|--|--|4-|
|--|--|--|1-|

|5-|--|--|
|--|--|4-|
|--|--|1-|

|5-|--|--|--|
|--|--|--|4-|
|--|--|1-|--|


|--|--|--|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|--|--|--|
|5-|--|--|--|--|--|--|--|--|--|4-|--|5-|--|--|
|--|--|4-|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|4-|
|--|--|1-|--|--|--|--|4-|--|5-|--|--|--|--|1-|
|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|4-|--|--|
|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|

 

HOW to use the patterns

 

Consider the first patterns given for the major arpeggio.

Strings: 6 to 5, 5 to 4, 4 to 3, and 2 to 1

|3-|--|--|5-|
|--|1-|--|--|

Strings: 3 to 2

|3-|--|--|5-|
|1-|--|--|--|

 |--|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|--|--|--|
 |--|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|
 |--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|--|
 |--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|--|
3|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|
 |1-|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|
0 1  2  3  4  5  6  7  8  9  10 11 12 13 14 15

The above fretboard is in F, so we will look at the arpeggios in F first.

1.) Given a shape you could play the notes ascending. Each measure shows one of the two patterns above. Compare the TAB with the fretboard map.

|-------|-------|---5-8-|
|-------|-------|-6-----|
|-------|---2-5-|-------|
|-------|-3-----|-------|
|---0-3-|-------|-------|
|-1-----|-------|-------|


|--------|----------|----------|
|--------|----10-13-|----------|
|--------|-10-------|----------|
|---7-10-|----------|----------|
|-8------|----------|----12-15-|
|--------|----------|-13-------|

2.) We could string these octaves together to have an arpeggio going through multiple octaves:

|---------------5-8-|
|-------------6-----|
|---------2-5-------|
|-------3-----------|
|---0-3-------------|
|-1-----------------|


|-----------------|
|-----------10-13-|
|--------10-------|
|---7-10----------|
|-8---------------|
|-----------------|

* This type of thing will be covered in more depth in the next lesson on arpeggios.

3.) You could play the same notes in a different order. In this example, the order is 1-5-3.

|-------|-------|---8-5-|
|-------|-------|-6-----|
|-------|---5-2-|-------|
|-------|-3-----|-------|
|---3-0-|-------|-------|
|-1-----|-------|-------|


|--------|----------|----------|
|--------|----13-10-|----------|
|--------|-10-------|----------|
|---10-7-|----------|----------|
|-8------|----------|----15-12-|
|--------|----------|-13-------|

 

These patterns are meant to be used in any key. If we map out the pattern on a G root note instead of an F root note the map is shown. notice how the relationships stay the same, but are moved up the fretboard.

Strings: 6 to 5, 5 to 4, 4 to 3, and 2 to 1

|3-|--|--|5-|
|--|1-|--|--|

Strings: 3 to 2

|3-|--|--|5-|
|1-|--|--|--|

 |--|--|--|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|--|--|--|
3|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|
1|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|--|--|
 |--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|--|
 |--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|
 |--|--|1-|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|
0 1  2  3  4  5  6  7  8  9  10 11 12 13 14 15 16 17

Repeating #1 above but in G:

|-------|-------|--------|---9-10-|
|---0-3-|-------|--------|-8------|
|-0-----|-------|---4-7--|--------|
|-------|-------|-5------|--------|
|-------|---2-5-|--------|--------|
|-------|-3-----|--------|--------|


|---------|----------|----------|
|---------|----12-15-|----------|
|---------|-12-------|----------|
|----9-12-|----------|----------|
|-10------|----------|----14-17-|
|---------|----------|-15-------|

 

Back to F major, Considering the 3 string shapes:

Strings: 6-5-4, 5-4-3

|5-|--|--|--|
|--|--|3-|--|
|--|--|--|1-|

Strings: 4-3-2

|5-|--|--|
|--|3-|--|
|--|--|1-|

Strings: 3-2-1

|5-|--|--|
|--|--|3-|
|--|--|1-|


|--|--|--|--|--|--|--|5-|--|--|--|--|--|--|--|
|5-|--|--|--|--|--|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|
|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|
|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|5-|--|--|--|--|1-|
|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|--|3-|--|--|--|
|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|--|1-|--|--|
 1  2  3  4  5  6  7  8  9  10 11 12 13 14 15

We could play the notes 1-3-5 (ascending)

|--------|-------|-------8-|
|-----1--|-------|----10---|
|---2----|-----5-|-10------|
|-3------|---7---|---------|
|--------|-8-----|---------|
|--------|-------|---------|


|----------|----------|
|----------|-------13-|
|----------|----14----|
|-------10-|-15-------|
|----12----|----------|
|-13-------|----------|

Well, plenty of places to go from here. We could look at chord shapes, and combinations of different smaller shapes. We could look at arpeggios on a single string (useful for tapping , or playing on any fretted instrument, any tuning). We could consider chords in a diatonic context. And there are many other chords than the triads discussed today. I'll cover these issues in future lessons on arpeggios as well as others.

This is the last linear lesson in the beginner's lessons on chords. The next logical lesson would be the first lesson in the intermediate lessons on chords. That lesson is on building a context. Link below.

Peace,
Christopher Roberts


How do I change all those numbers to letters (for notes, chords, etc.)? Here's a transposition chart simianmoon.com/snglstringtheory/guitar/8theory3.html

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